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ASTRONOMÍA

Ultima Thule se prepara para 2019

Los científicos de la NASA se aprestan a recibir esta noche las primeras imágenes captadas del objeto más lejano de la Tierra hasta ahora, todo gracias a la sonda New Horizons.

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En esta secuencia, la cápsula Ultima Thule se encontraba estudiando la luminosidad de las estrellas del espacio. En esta secuencia, la cápsula Ultima Thule se encontraba estudiando la luminosidad de las estrellas del espacio. Expandir Imagen
En esta secuencia, la cápsula Ultima Thule se encontraba estudiando la luminosidad de las estrellas del espacio. AP

Objetivo: Ultima Thule, un objeto celeste situado a 6 mil 400 millones de kilómetros de la Tierra, al que la sonda New Horizons se acerca a gran velocidad para poder fotografiarlo en un sobrevuelo de alto riesgo.

Se trata del objeto más lejano que se ha estudiado nunca y con su captación la NASA celebrará su entrada en 2019, que será transmitida hoy en directo en su sitio de internet a partir del momento en que New Horizons pase sobre esta reliquia helada de los confines del sistema solar.

Una película de animación simulará el vuelo de la sonda con una canción compuesta para la ocasión por el guitarrista de Queen, Brian May, que también es doctor en astrofísica.

Será imposible, sin embargo, tener imágenes en directo de la sonda, ya que a esta distancia hacen falta más de seis horas para que una señal procedente de la Tierra llegue a New Horizons, y otro tanto para que regrese. Pero si todo marcha bien, las primeras imágenes de Ultima Thule llegarán a la Tierra a primera hora de la noche.

Ultima Thule se encuentra en el cinturón de Kuiper, un enorme disco cósmico que se remonta a la época de la formación de los planetas que los astrónomos llaman a veces “granero” del espacio.

Los científicos no saben si ese cuerpo celeste, descubierto en 2014 por el telescopio espacial Hubble, es redondo, alargado, o si se trata de un único objeto o de un agregado de materia.

Tampoco están seguros de su tamaño, pero se calcula que es unas 100 veces más pequeño que el planeta enano Plutón.

Para comprobarlo, decidieron enviar a la sonda New Horizons a estudiarlo después de que esta acometiera con éxito en 2015, nueve años después de su lanzamiento, su misión principal: enviar a la Tierra imágenes extremadamente detalladas de Plutón.

Esta vez “vamos a tratar de obtener imágenes de Ultima con tres veces más resolución que las imágenes de Plutón”, explica Stern. “Si lo conseguimos será espectacular”.

Pero la misión es peligrosa. New Horizons recorre el universo a 51 mil 500 kilómetros por hora y a esa velocidad si le impacta un fragmento del tamaño de un grano de arroz se destruiría instantáneamente.

Si todo va bien, sin embargo, la sonda llegará a 3 mil 500 kilómetros de la superficie de Ultima y sobrevolará el objeto a una velocidad de 14 kilómetros por segundo.

Descubierto en los años 1990, este cinturón se encuentra a unos 4 mil 800 millones de kilómetros del Sol, más allá de la órbita de Neptuno, el planeta más alejado del sistema solar.

A pesar del cierre parcial de las administraciones federales, a causa de un forcejeo entre el presidente Donald Trump y la oposición demócrata sobre la financiación del muro en la frontera con México, la NASA, que depende de fondos federales, ha prometido que seguirá en funcionamiento.

Su administrador, Jim Bridenstine, ha prometido noticias también de otra sonda: OSIRIS-REx, que se pondrá en órbita alrededor del asteroide Bennu la noche de San Silvestre.

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