PROYECTO HÍDRICO

Agua, el desafío del Canal ampliado

La ACP desarrolla los estudios en tres cuencas del país, para que el Gobierno decida el desarrollo de los proyectos que garanticen el suministro de agua.

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Agua, el desafío del Canal ampliado

Los lagos Gatún (1914) y Alajuela (1935) se construyeron para abastecer las operaciones del Canal de Panamá, pero en las últimas décadas se han colocado tomas de agua en estos embalses para potabilizadoras que absorben tanto líquido como un esclusaje.

Tras dos años de iniciadas las operaciones del tercer juego de esclusas, se evalúa la alternativa de utilizar el río Bayano para ayudar a abastecer de agua a la población que reside en el sector este de la provincia de Panamá o utilizar el río Indio que nace en la provincia de Coclé, para hacer un reservorio multipropósito que aportaría agua al Gatún a través de un túnel.

El administrador del Canal, Jorge Luis Quijano, reconoció que la decisión para crear una nueva fuente de agua se tiene que tomar “ya”, debido a la presión que le ha puesto el consumo de agua de la población a estos dos lagos, y para poder aprovechar al 100% las operaciones del Canal ampliado. 

En estos momentos la población panameña está consumiendo por día 350 millones de galones de agua de los embalses Gatún y Alajuela, cantidad equivalente a 7 esclusajes o tránsitos por el Canal.

Debido al derroche de los consumidores y fuga en las tuberías, el nivel de consumo se adelantó a los cálculos realizados. Se había previsto que se alcanzaría estos niveles en 2025, quizá esto explica que Panamá tenga el consumo per cápita de agua más alto de Latinoamérica.

“Mi sugerencia es esperar que se concluyan los estudios, el diseño conceptual, y en ese momento, que esperamos sea más o menos para esta época del próximo año, inmediamente decidir si queremos una nueva fuente de agua para poder crecer y darle a los seres humanos y al Canal”, dijo Quijano.

Por las nuevas esclusas transitan actualmente entre 5 y 6 buques neopanamax por día. Para alcanzar los 12 tránsitos diarios se necesita de una nueva fuente de suministro de agua que esté operando a más tardar en 2024. 

Mañana se cumplen dos años de operaciones del tercer juego de esclusas. El 26 de junio de 2016 el neopanamax Cosco Shipping Panamá hizo el tránsito inaugural. Archivo - Expandir Imagen
Mañana se cumplen dos años de operaciones del tercer juego de esclusas. El 26 de junio de 2016 el neopanamax Cosco Shipping Panamá hizo el tránsito inaugural. Archivo - LP

Las alternativas

Como parte del plan nacional de seguridad hídrica, el Gobierno contrató a la Autoridad del Canal de Panamá, a través del Ministerio de Ambiente, para realizar estudios de factibilidad para tres reservorios multipropósitos: análisis del potencial del río Bayano, estudios para el diseño conceptual en la cuenca del río Indio y estudios para factibilidad de reservorios multipropósito en la cuenca del río La Villa, entre otros.

El concepto de multipropósito para los tres casos se refiere a que los reservorios sean utilizados para consumo humano, operaciones del Canal y actividades agrícolas, entre otros.

Los estudios están por concluir y tan pronto se entreguen, el Gobierno debe decidir el desarrollo de los proyectos. “Es una decisión de país, porque el que recibe todos los excedentes del Canal es el Gobierno y también es el responsable de suplir de agua potable a la población”, explicó Quijano.

La cuenca del río Indio está fuera del alcance del Canal, y por ello los estudios se desarrollan a petición del Estado.

Río Indio, por ahora, es el más factible para desarrollar el proyecto. Allí se propondría construir un embalse que sería aproximadamente del tamaño del lago Alajuela. 

Poblaciones de río Indio. Expandir Imagen
Poblaciones de río Indio.

El agua se llevaría desde el embalse hasta el lago Gatún a través de un túnel de 8.4 kilómetros, para dar como resultado un proyecto que tendría un costo de entre $500 y $600 millones a cargo del Estado, ya que la Autoridad del Canal de Panamá estaría dispuesta a participar en la obra.

El nuevo embalse también ayudaría a reducir los impactos ambientales, pues a través de las presas de agua se pueden controlar las inundaciones y reducir efectos de las crecidas de los ríos.

“Es un embalse para guardar agua y no estamos contemplando que va a haber allí una turbina de generación eléctrica”, añadió Quijano.

Quijano está convencido de que el consumo de agua humano viene primero, pero también afirma que se requiere aprovechar el Canal ampliado para darle más ingresos al país con un mayor número de tránsitos.

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